Левый ризалит здания Арсенала. 2011. Фото: В. Ефимов

Арсенал — одно из самых больших зданий Нижегородского кремля, площадь которого составляет почти 7000 м2. Оно было построено в 1837 году в стиле позднего классицизма. Вместе с Губернаторским домом и Спасо-Преображенским собором Арсенал играл принципиальную роль в формировании парадного кремлевского архитектурного ансамбля ХIХ века.

В 2003 Арсенал изменил военную функцию на художественную, и начались работы по его превращению в центр современного искусства. В течение 2006-2015 гг. памятник был отреставрирован и приспособлен под музейное использование по проекту архитектора Евгения Асса и архитектора-реставратора Александра Епифанова. В ходе этих работ были укреплены фундаменты и стены, восстановлены основные элементы интерьеров, расчищены кирпичные стены, анфилады, арочные проемы, ряд залов с открытыми деревянными стропилами, полы, выложенные чугунными плитами и краснокирпичные своды ризалитов. 

Эта работа получила высокую профессиональную оценку: главный приз международного архитектурного фестиваля «Зодчество» 2015 (октябрь 2015), Премия Нижнего Новгорода (май 2015), ежегодная премия газеты The Art Newspaper Russia в номинации «Реставрация года» и приз за проект наружного и внутреннего освещения здания Арсенала на фестивале «Световая архитектура» (апрель 2015).

Несмотря на почтенный возраст, Арсенал не имеет собственной истории. На многочисленных фотографиях разных лет с видами Кремля и центральной площади города здание попадает в кадр, как случайный прохожий, оставаясь вне фокуса основного интереса. 

На это положение, схожее с ролью театрального задника, здание было обречено с момента его строительства в 1843 году. После визита в 1834 году в Нижний царя Николая I в Кремле создавался новый архитектурный ансамбль. Здесь, на верхней площадке, от которой круто вниз шел спуск в Волге, царь собственноручно начертал расположение дворца генерал-губернатора. Дворец вместе с собором и колокольней, корпусом гаупвахты и арсеналом составил единую архитектурную композицию. 

Перепланировка кремлевской территории началась еще в конце XVIII века, когда хаотичное пространство всего города пытались отрегулировать с помощью классицистической схемы. 

Здание Арсенала демонстрирует элементы этого стиля, являясь безордерной симметричной постройкой с ритмом однотипных фрагментов, с универсальной коридорной структурой, арочными проемами. 

Классицистическая черта Арсенала проявилась в его функциональной бессмысленности. Оборонительное значение Кремль утратил еще во времена Петра I. Город уже не нуждался ни в войсках, ни в большом количестве боеприпасов. Поэтому Арсенал, построенный рядом с прежней главной кладовой — Пороховой башней (где действительно хранились «всяческие пушечные припасы»), очень скоро стал использоваться как провиантский склад. 

Но предназначение Арсенала — не функциональное, а идеологическое: воплощать патриотические представления о героике 1812 года. Арсенал м весь ансамбль принадлежат уже другой эпохе, основная идея которой выражалась формулой «самодержавие — православие — народность». Романтические настроения той поры, в частности склонность к театрализации среды и быта, повлияли на появление и роль Арсенала в ансамбле Кремля. 

Центральное место в композиции отводилось кафедральному Спасо-Преображенскому собору, который возводился трижды; в XIII, в XVII и начале XIX веков. Последнее здание не выглядело как классицистическая постройка, как следовало ожидать. Оно воспроизводило приемы национального храмового зодчества XVII века, правда без понимания его логических закономерностей. Поэтому собор получился большим и нелепым — с огромными деревянными барабанами, облегчающими конструкцию, и в дальнейшем вызвал множество нареканий в свой адрес. 

Романтический дух места поддерживала и сохранившаяся колокольня XVII века с шатровым верхом. Новые веяния отразились в истории строительства губернаторского дома и Арсенала, когда в процессе работ происходил отказ от множества элементов, составляющих стиль эпохи классицизма. Здания получили плоский, аскетический декор, ушли на второй план в композиции ансамбля, замкнув гармоничное целое. 

Пафос этой композиции имел сильное звучание при прохождении зрителей от Ивановской башни наверх — к арке между Георгиевской башней и Пороховой, когда «кулиса» Арсенала поддерживала общий эффект. Впечатление снизилось после открытия прохода через Дмитриевскую башню на Благовещенскую площадь города. Окончательный распад ансамбля произошел при советской власти, когда на месте уничтоженного собора построили административное здание — «Дом Советов».